Recursos naturales

Los árboles cubren más de la tierra en los países ricos

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Colm Stenson conduce por el condado de Leitrim, señalando nuevas plantaciones de árboles. En este rincón de Irlanda, cerca de la frontera con Irlanda del Norte, las coníferas parecen estar apareciendo por todas partes. La invasión no es sólo visual. El Sr. Stenson, que es policía y ganadero, ha recibido recientemente una factura de su proveedor de piensos. Llegó con un folleto publicitario de fácil rendimiento de la conversión de tierras agrícolas en bosques. Compañías forestales apuestan por negocios en el mercado ganadero local. El bosque se está “acercando”, dice.

En la década de 1920, cuando Irlanda se independizó, se pensaba que sólo contaba con 90.000 hectáreas de bosques, cubriendo alrededor del 1% de la tierra. Los bosques, una vez extensos, se habían reducido durante siglos. Los agricultores habían cortado árboles para leña y para limpiar el espacio para los animales y cultivos desde por lo menos el cuarto milenio antes de Cristo; algunas especies de árboles fueron arrasadas por la enfermedad. A partir del siglo XVII, la mayoría de los árboles que quedaron fueron talados para construir barcos o alimentados en hornos de carbón vegetal para encender la Revolución Industrial.

Hoy en día, sin embargo, casi el 11% de Irlanda está cubierta de bosques, y una cantidad adicional desconocida por pequeños bosques y árboles dispersos. La meta del gobierno es cubrir el 18% de la superficie terrestre con bosques para el año 2046. Irlanda está atrasada. Sin embargo, este año deberían plantarse unas 6.000 hectáreas de nuevo bosque, mientras que casi ninguna se perderá. Forma parte de una tendencia general: la forestación de Occidente.

Los árboles se extienden en casi todos los países europeos (ver mapa). Debido a que muchos de estos bosques son jóvenes, la cantidad de madera en ellos crece más rápido que su extensión. Los bosques plantados en Europa suponen poco más de 1,1 metros cúbicos de madera al día. En comparación, el hierro de la Torre Eiffel es de unos 930 metros cúbicos. Los bosques rusos se extienden más lentamente en términos porcentuales entre 2005 y 2015, pero, debido a que Rusia es tan grande, más que en toda la Unión Europea en términos absolutos. Los bosques ocupan ahora un tercio de la tierra de Estados Unidos, habiendo crecido un 2% en la última década. Incluso se están expandiendo en Australia, tras un largo declive.

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La deforestación en América del Sur y África atrae con razón la atención de los conservacionistas. Esa pérdida es enorme, equivalente a unos 4,8 millones de hectáreas al año, lo que supera con creces los beneficios obtenidos en otros lugares. Sin embargo, la forestación de los países ricos sigue siendo uno de los grandes cambios en el uso de la tierra del mundo. Parece tan imparable como la deforestación de los lugares más pobres. También tiene muchos críticos.

El crecimiento de los bosques se debe en parte a los cambios en los mercados de alimentos. A medida que las mejores zonas agrícolas se han vuelto más productivas, y a medida que los países ricos han importado más de sus alimentos, las tierras marginales se han vuelto inutilizables para la agricultura ordinaria. Algunos de los crecimientos forestales más espectaculares de Europa se han producido en lugares altos y secos, donde los agricultores se ganaban la vida con cabras, ovejas u olivos. Los bosques cubren ahora dos tercios de Cataluña, en España, desde hace un siglo. En Estados Unidos, la expansión más rápida en los últimos diez años ha sido en estados como Oklahoma y Texas, que tienen suelos indiferentes. Una buena tierra de cultivo siempre será una buena tierra de cultivo “, dice Thomas Straka, que sigue a la silvicultura estadounidense en la Universidad de Clemson. Pero “muchas tierras nunca deberían haber sido plantadas”.

Los bosques también están creciendo porque los gobiernos los han favorecido a través de leyes y subsidios. El fomento de los bosques tiene una larga historia, comenzando con una ordenanza forestal francesa en 1669. En Europa, la guerra impulsó la política: los países necesitaban madera para los buques de guerra y luego, después de la primera y segunda guerra mundial, trataron de ser autosuficientes en un producto voluminoso. En Estados Unidos, un suministro de madera barata cultivada en casa se consideraba esencial para la creación de una democracia suburbana y familiar.

Desde los años noventa, las consideraciones medioambientales han sido más importantes. Los bosques son cada vez más valorados como esponjas para las lluvias torrenciales, como hábitats de vida silvestre y como sumideros de carbono. Los gobiernos señalan que sus países solían ser densamente boscosos, incluso si los grandes bosques desaparecieron hace muchos siglos, como es el caso de un país como Islandia. Algunos se sienten inadecuados: los países europeos con escasa cobertura forestal se lamentan a veces de lo lejos que han caído de la media de la UE.

Cualesquiera que sean sus razones, los gobiernos han tratado los bosques con generosidad. En Gran Bretaña, los bosques no están sujetos al impuesto sobre las ganancias de capital (aunque la tierra bajo ellos podría serlo). Si un bosque se compra con los ingresos de una venta comercial, el impuesto que se pagaría es diferido. Las ventas de madera no están sujetas al impuesto de sociedades ni al impuesto sobre la renta. Los bosques pueden ser transferidos a herederos libres del impuesto sobre sucesiones. Y, mientras que muchos pagos agrícolas en la UE se han disociado de la producción, los subsidios forestales recompensan la siembra. La tarifa en Inglaterra es de £1.28 ($1.72) por árbol, más subvenciones para vallas y puertas. El dinero no crece en los árboles, va uno quip-árboles crecen en el dinero.

Sin embargo, los bosques plantados distan mucho de ser universalmente populares. Entre junio y octubre de este año, los incendios forestales en España y Portugal mataron a más de 100 personas y oscurecieron los cielos de Europa. Los incendios se atribuyeron en parte a la propagación de árboles no nativos, especialmente eucaliptos. Esa importación australiana, que fue plantada con el apoyo del Banco Mundial, entre otros, crece tan rápido que los árboles pueden ser cosechados para pulpa cuando tienen menos de diez años. También se quema fácilmente, esparciendo brasas lejos. El gobierno de Portugal ha comenzado a restringir la plantación, en un esfuerzo por evitar que el país se convierta en lo que un grupo verde llama “eucaliptugal”.

El árbol de eucalipto es un chivo expiatorio de un problema mayor, argumenta Marc Castellnou, un analista de incendios en España. El verdadero problema es que los bosques de Portugal y España se han expandido rápidamente, con poca atención a las consecuencias. Las plantaciones de eucaliptos bien manejadas no son el mayor peligro -mucho peor son las plantaciones de eucaliptos mal manejadas con mucho arbusto y madera caída, y los bosques improvisados que crecen en granjas abandonadas. Los fuegos que se encienden en tales bosques saltan a las copas de los árboles y arden tan enérgicamente que no pueden ser detenidos.

En Irlanda, las críticas son diferentes. El árbol predeterminado del país es la abeto sitka, una conífera de crecimiento rápido y tolerante a la humedad del noroeste del Pacífico de Estados Unidos. Se dice que las plantaciones de pino abeto están desprovistas de desiertos verticales de vida de verde oscuro. Se les acusa de destruir las comunidades rurales y expulsar a los agricultores de la tierra. Y se dice que están fuera de lugar en un ambiente mayormente pastoral. Gerry McGovern, otro agricultor en el condado de Leitrim, lo dice sin rodeos: los bosques de coníferas “no son paisajes”.

El primer cargo es falso. Mark Wilson del British Trust for Ornithology dice que las plantaciones de coníferas soportan más avifauna por hectárea que las tierras de cultivo, en gran parte porque albergan más insectos. Inevitablemente, algunas aves se benefician más que otras. La marcha de las coníferas a través de Gran Bretaña e Irlanda ha incrementado el número de aves amantes de los pinos, tales como los picos y los piquituertos. Las coníferas también son amadas por los cuervos, lo cual es obviamente menos bueno, porque los cuervos asaltan los nidos de aves raras como los zarapitos.

La segunda acusación, que los árboles expulsan a otros tipos de agricultura, es sólo parcialmente cierta. De hecho, las subvenciones y regulaciones forestales han distorsionado el mercado de tierras de Irlanda. Los agricultores que plantan árboles reciben pagos generosos durante 15 años, mientras continúan recibiendo subsidios agrícolas ordinarios. En ese momento, cuando faltan quizás 20 años para que las coníferas sean cosechadas, a menudo se venden a los fondos de pensiones y a otros inversores.

Las tierras forestales en Irlanda casi nunca vuelven a la agricultura. Para ayudar a acelerar la forestación nacional, el gobierno exige que las tierras despejadas de árboles se planten con árboles nuevos (que no están subvencionados). Irlanda también prohíbe la plantación comercial en los suelos más pobres, donde los árboles jóvenes tendrían dificultades. En parte como resultado, los bosques se han extendido de las colinas a las tierras bajas, dice Steven Meyen de Teagasc, la autoridad agrícola de Irlanda. Macra na Feirme, que presiona a favor de los jóvenes agricultores irlandeses, argumenta que los pagos forestales están impidiendo la entrada en el mercado de buenas tierras.

Dicho esto, los árboles están brotando en la Irlanda rural porque los agricultores lo desean. Muchos poseen por lo menos un rincón de tierra indiferente y pantanoso donde los animales se quedan atascados y sólo las prisas crecen bien. Stephen Strong, un agricultor del condado de Meath, ha plantado 80 acres de su granja de 500 acres con abeto sitka, pícea noruega, roble y ceniza. Los árboles requieren mucha menos atención que las ovejas que antes pastoreaban allí:”donde hay ovejas, hay problemas”, dice. La silvicultura atrae especialmente a los agricultores de edad avanzada que buscan una salida suave. En 2015, el 45% de las tierras recién plantadas en Irlanda pertenecían a personas de 60 años o más.

La acusación final, de que los bosques están cambiando drásticamente la apariencia del campo, es impecable. Los defensores pueden señalar un pasado boscoso. Pero la población rural se ha acostumbrado al paisaje tal como está, y a menudo no quiere que cambie. Lo que preocupa al Sr. Stenson, en el condado de Leitrim, no es sólo que los árboles en constante expansión vayan a desplazar a los agricultores y dificulten la adquisición de más tierras, sino también que le impidan ver las luces de sus vecinos por la noche.

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