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La caza de trofeos puede acelerar la extinción

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La caza de trofeos y otras actividades relacionadas con la selección de animales machos de alta calidad podrían llevar a la extinción de ciertas especies que se enfrentan a condiciones ambientales cambiantes, según una nueva investigación de la Universidad Queen Mary de Londres (QMUL).

Los animales machos con grandes rasgos sexuales secundarios, como cuernos de antílope, cornamenta de ciervo y crines de león, son a menudo blanco de los cazadores con fines recreativos. De manera similar, algunos coleccionistas de insectos pagarán altos precios por especímenes de animales como los escarabajos del ciervo debido a sus grandes rasgos sexuales secundarios.

Estos individuos bien-ornamentados tienden a ser los que mejor se adaptan a la evolución, por lo que si son extirpados, los mejores genes se sacan de la población. Los investigadores predicen que en algunas circunstancias, cuando una población animal se enfrenta a un entorno cambiante, las tasas de recolección de hasta un cinco por ciento de estos machos de alta calidad pueden causar la extinción.

El estudio fue publicado en Proceedings of the Royal Society B: Biological Sciences.

El autor principal, el Dr. Rob Knell, de la Facultad de Ciencias Biológicas y Químicas del QMUL, dijo:”Esta demostración de que la caza de trofeos puede llevar a la extinción a poblaciones que de otro modo serían resistentes cuando el medio ambiente cambia es preocupante. Debido a que estos machos de alta calidad con grandes rasgos sexuales secundarios tienden a engendrar una alta proporción de la descendencia, sus “genes buenos” pueden propagarse rápidamente, por lo que las poblaciones de animales fuertemente seleccionados sexualmente pueden adaptarse rápidamente a nuevos entornos. La eliminación de estos machos invierte este efecto y podría tener consecuencias graves e involuntarias.

Encontramos que la “cosecha selectiva” tiene poco efecto cuando el medio ambiente es relativamente constante, pero el cambio ambiental es ahora una realidad peligrosa en todo el mundo para un número considerable de especies “.

La caza de trofeos es una industria importante –un área de tierra más grande del África Subsahariana se conserva para la caza que la protegida en los parques nacionales– y se cree que tiene poco efecto en las poblaciones bien manejadas, porque las tasas de captura son bajas y generalmente sólo los machos son el blanco.

Sin embargo, utilizando un modelo de simulación computarizada, los investigadores pudieron predecir el impacto de apuntar selectivamente a los machos sobre la base de sus rasgos sexuales secundarios y cómo el medio ambiente afecta esto.

Además del manejo cuidadoso y reactivo de las poblaciones recolectadas, sugieren que se elimine sólo a los machos mayores que ya han tenido la oportunidad de reproducirse.

El Dr. Knell dijo:”Nuestros resultados muestran claramente que las restricciones de edad en la cosecha que permiten a los machos criar antes de ser tomados es eficaz para reducir el impacto de la cosecha selectiva en la adaptación de las poblaciones.

“Cuando la caza de trofeos debidamente regulada puede ser una fuerza poderosa para la conservación, por lo que estamos sugiriendo un enfoque de manejo diferente en lugar de pedir una prohibición”.

Los cazadores de trofeos y coleccionistas de insectos no son las únicas personas que atacan a los machos en base a sus ornamentos sexuales secundarios. Muchas poblaciones animales recolectadas para la alimentación se manejan sólo permitiendo la cosecha de machos y en al menos algunas de ellas, como ciertas poblaciones de cangrejos, se dirigen a machos con grandes rasgos sexuales secundarios.

Además, los colmillos de elefante funcionan en parte como rasgos sexuales secundarios y los cazadores furtivos se dirigirán específicamente a los elefantes basándose en el tamaño del colmillo. Esta investigación sugiere que estas poblaciones podrían estar en mayor riesgo de lo que se pensaba.

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